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qué son, cuántos hay y por qué Plutón es uno de ellos

En 2006 Plutón dejó de ser considerado un planeta e inauguró una nueva categoría de la ciencia: los planetas enanos. Te decimos qué son.

Conforme los científicos engrandecen el conocimiento, a partir de descubrimientos, se hace necesario ordenar la realidad con nuevas categorías. A veces, estas llegan a redefinir lo que hasta antes se pensaba, naturalmente. Un ejemplo de ello es lo que sucedió en 2006, cuando Plutón dejó de ser considerado como un planeta e inauguró un grupo más de cuerpos celestes: los planetas enanos.

Definir qué son los planetas enanos es algo que lleva, primeramente, a la búsqueda del entendimiento sobre qué es un planeta. Con ese fin, la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA, por sus siglas en inglés) indica que la concepción más reciente, sobre este tema, viene de la Unión Astronómica Internacional (IAU) en 2006. De acuerdo con lo que estableció esta entidad en ese año, los astros en cuestión cumplen los siguientes puntos:

  • Deben orbitar alrededor de una estrella
  • Deben ser lo suficientemente grandes como para que su gravedad les obligue a adoptar una forma esférica
  • Deben ser lo suficientemente grandes como para que su gravedad elimine cualquier otro objeto de tamaño similar cercano a su órbita

No obstante, la NASA aclara que se debe considerar que éste sigue siendo un tema de discusión y debate dentro del campo científico. Conforme más se conozca sobre el cosmos, mayor probabilidad hay de que estos conceptos sigan cambiando y expandiéndose.

¿Qué son los planetas enanos?

El concepto de planeta enano fue introducido por primera vez por la IAU en su definición de 2006, que estableció criterios claros para distinguir entre planetas y otros objetos en el Sistema Solar.

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Según la definición establecida en aquella ocasión, los planetas enanos son cuerpos celestes que orbitan alrededor del Sol, tienen suficiente masa para tener una forma esférica debido a su propia gravedad, pero no han «limpiado» su órbita de otros objetos.

El primer planeta enano en ser clasificado oficialmente como tal fue Plutón. Éste fue descubierto en 1930 y durante décadas se le consideró el noveno planeta del sistema planetario al cual pertenece la Tierra. Sin embargo, en 2006, la IAU decidió reclasificarlo, debido a su órbita no limpia y a la presencia de otros objetos similares en su área, como el cinturón de Kuiper.

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La NASA apunta que varios científicos consideran que en el Sistema Solar puede haber cientos de planetas enanos. No obstante, hasta ahora, solo cinco astros de esta región son agrupados dentro de dicha clasificación:

  • Ceres
  • Plutón
  • Eris
  • Haumea
  • Makemake

¿Por qué es importante estudiar a estos cuerpos celestes?

«El estudio de los planetas enanos nos ayuda a comprender la formación, evolución y diversidad del Sistema Solar. Además, proporciona información valiosa sobre la posibilidad de vida en otros lugares del universo y nos impulsa a continuar explorando y descubriendo secretos», dice Verania Echaide Navarro, doctorante en física por el Instituto Politécnico Nacional (IPN).

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