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¿Qué tan grande es el Universo y cómo se sabe esto?

La luz más antigua detectada en el Universo es fundamental para establecer, con mayor claridad, qué tan grande puede ser éste.

Definir qué tan grande es el Universo no es tarea fácil, y, de hecho, ésta es una de las preguntas que más han intrigado a los astrónomos. Por principio de cuentas, habría que decir que el cosmos alberga distancias que resultan inimaginables. Simplemente, gracias a la tecnología del Telescopio Espacial Hubble, se ha estimado que deben existir, cuando menos, 100 billones de galaxias. Entonces, estamos ante una de las grandes incógnitas de la ciencia. Sin embargo, entrados en el siglo XXI, algo ya se sabe con respecto al tema.

¿Qué tan grande es el Universo?

Hace diez años, como parte de la misión Planck, la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) publicó el mapa más detallado y precisó de la luz con mayor antigüedad del Universo. Debido a este trabajo, se calculó que la edad del cosmos debía rondar los 13 mil 800 millones de años.

Esta luz que fue identificada es clave para determinar qué tan grande es el Universo. De acuerdo con Space.com, por la conexión entre la distancia y la velocidad de la luz, los científicos pueden observar una región del espacio que se encuentra a 13 mil 800 millones de años luz. La aproximación de los científicos situaría a la Tierra en una esfera observable con esa cifra como radio. No obstante, añade el sitio especializado, la esfera limita lo que los astrónomos pueden ver, pero no lo que está ahí.

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Con lo expuesto hasta el momento, queda claro que el Universo se extiende más allá de lo visto por los científicos. Ellos, en esta tarea de descubrir el tamaño real del cosmos, han recurrido a diversos métodos. Uno de ellos, por ejemplo, consiste en medir las ondas del Universo primitivo, mismas que llenan el fondo cósmico de microondas.

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Ciertamente, la variedad de resultados ha hecho que exista debate sobre el tema. De modo que un grupo de científicos de la Universidad de Oxford, en aras de un consenso, hizo un análisis estadístico de todos los datos que las investigaciones precedentes han arrojado. Para ello, los involucrados se valieron  del promedio bayesiano, una interpretación centrada en ver la probabilidad de que un modelo sea correcto, según la información que ha ofrecido. Lo que se descubrió es que el Universo es al menos 250 veces más grande que su parte observable.

Además, se expande

El hecho de que el Universo se expande concordó muy bien con las predicciones que hizo el matemático, Alexei Friedmann, en 1922. Él resolvió las ecuaciones de campo de Einstein para el caso, siendo esto uno de los pilares de la teoría cosmológica del Big Bang.

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Según la teoría, el Universo no es estacionario, está en constante movimiento. Por las condiciones iniciales y por la composición material y energética que tiene el Universo observable, las ecuaciones de Friedmann indican que tiene que estar en expansión.

Hacia finales de los 90  del pasado siglo, sobrevino otro gran descubrimiento. Midiendo distancias a objetos muy luminosos y alejados, se encontró que la tasa de expansión pasó de frenarse a acelerarse desde que el Universo tenía más de la mitad de su edad actual.

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